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Alfonso Cueto, el cubano que rechazó jugar en la NBA

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Al Cueto, con la camiseta de los Pros, en un partido contra los Pacers, equipo que por aquel entonces jugaba en la ABA. Foto tomada de NASL jerseys.

Hasta la fecha, en la National Basketball Association (NBA) han jugado solo dos cubanos. El habanero Andrés Guibert defendió la camiseta de Minnesota Timberwolves desde 1993 hasta 1995, y el villaclareño Lázaro Borrell jugó para los Seattle Supersonics en la temporada 1999-2000. Pero muchos años antes, otro hombre nacido en la mayor de las Antillas tuvo la posibilidad en sus manos y decidió rechazarla.

Alfonso Ángel Cueto nació en La Habana el 2 de agosto de 1946 y en 1960 emigró con sus padres a Estados Unidos. Allí comenzó a destacar como jugador de baloncesto. Medía 2,01 metros y jugaba de pívot.

En una publicación detallan que llegó a la pequeña universidad de St. Gregory con una maleta y diez dólares. En ese lugar, escribió una carta al entrenador y este le hizo poco caso. Había alrededor de treinta cubanos en el campus en aquella época y, para el profesor, Cueto era simplemente uno más. Pese a ello, logró conformar el equipo y mantuvo un excelente rendimiento. Después de dos temporadas en los Cavs de St. Gregory (el equipo jugaba en la NAIA, una liga colegial), al menos otras tres universidades se interesaron en él, entre ellas la de Tulsa, poseedora de un elenco que disputaba sus partidos en la National Collegiate Athletic Association (NCAA), entidad que organizaba el campeonato universitario de mayor nivel en EEUU.

Hacia allá se dirigió, y con la escuela ubicada en Oklahoma, su momento álgido llegó en la temporada 1968-1969, como parte de un quinteto que marcó una época dentro de la institución. Quedaron a un paso de llegar a la final four de aquella campaña, al ser derrotados por el elenco de Drake, que luego enfrentaría en semifinales a UCLA, donde jugaba un tal Lew Alcindor.

Al final de esa contienda ocurrió el punto de quiebre en la carrera deportiva de Cueto: el draft de la NBA y el de la American Basketball Association (ABA), la liga creada dos años antes como alternativa. En el primero, Al resultó elegido por los Seattle Supersonics en la décima ronda (el 130 en el orden general). La elección número uno fue nada menos que Lew Alcindor (años después conocido como Kareem Abdul-Jabbar).

En la ABA, un certamen que solo duraría hasta 1976, fue escogido en la duodécima ronda por los Denver Rockets. Cueto se hallaba entra la espada y la pared. Lo querían en los dos certámenes más importantes del baloncesto profesional estadounidense. Según algunos reportes, personas cercanas a él influyeron en que rechazara la posibilidad de jugar en la NBA y se decidiera por este último certamen. Antes de debutar, fue traspasado a Miami Floridians, una franquicia que solo permaneció dos años en la competición.

En su temporada de novato, la 70-71, en 78 encuentros promedió 6 puntos y 5,8 rebotes por partido, siempre entrando desde la banca. En la siguiente jugó con los Memphis Pros y, aunque contó con menor cantidad de minutos por juego, logró avanzar a la postemporada en la que actuó poco sobre las duelas. Ese sería su último año, pese a que le llegaron ofertas de otros equipos norteamericanos y europeos.

Luego de su retiro, trabajó en la multinacional de bienes de consumo, Procter & Gamble, y después prestó servicios en la empresa Bacardí. Más tarde, junto a un amigo, fundó una distribuidora de la cerveza Miller para zonas de Miami y Key West. Sería, además, uno de los que introdujo la Mahou, famosa bebida española, en el mercado norteamericano.


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